Frugality and resilience (or the towel and the handkerchief)

Blog No.4

“If you think you have to wash your towel, maybe you are not showering properly.”

“The world has changed” many have said to emphasize the impact of the COVID19 pandemic, but the most precise phrase would be: “The pace of change has accelerated” since the world has always been changing.

The changes of era – normally – are the product of a disruptive technology that causes a transformation in the mode of production and consumption (the economy), which in turn produces changes in human interactions (society), which ultimately produces changes in power relations (politics) and combinations of these factors make a change of era identifiable. In the prehistoric era, the model was hunting and gathering, strength was the form of wealth, society was tribal, and the leader or chief was the one who monopolized power. In the agricultural era, the model was agricultural, land was the form of wealth, society was feudal, and power was distributed between a nobility and a clergy, headed by a monarch, in which these groups controlled the land. In the industrial age, the model was capitalism, wealth was monetary and capital goods. Power was liberal democracy (in market capitalism) or fascist or communist dictatorship (in state capitalism). Changes have usually happened through violent processes (“Violence is the midwife of history” is a phrase attributed to Karl Marx) since the old order is usually resistant to change.

An itinerant teacher was on a road with his pupil and it was getting dark. In search of shelter they approached a cabin that had a cow tied outside. They knocked on the door and were invited in. The student noted great poverty in that home; they were all dirty, wasted and sad. The teacher and the pupil were offered some milk and a cheese. The teacher asked what they did for a living and the father replied that they were very poor, that they only had their cow which they milked and from which they made cheese. The next morning the travelers said goodbye and, when they were outside, the teacher told the student, “Throw the cow over the cliff.” The student could not believe it; This wise and good man told him to carry out an act of absolute cruelty, both to the animal, whose milk they had drunk the night before, and to the family, whose only source of sustenance was the cow .”Throw the cow over the cliff” insisted the teacher. After hesitating a moment longer, and at the third command of his teacher, the student threw the cow over the cliff and they continued on their way.

Many months later, they walked through this area again and the teacher indicated that he wanted to go to visit the family whose cow they had thrown over the cliff; the student thought it was a very bad idea but said nothing and followed his teacher. As they got closer, they saw the house was cleaner and tidier, they even noticed an additional building, they saw planted fields and abundant crops, they came to the door and knocked. A smiling young woman opened the door and ushered them in, the father recognized them and invited them to eat together. The table was well prepared with a rich and varied meal. The teacher asked them what had happened in those months that, having seen them in poverty, today they had abundance. The father told them that the day they left, the cow fell over the cliff and died, so he had no choice but to sell its meat and, with what little that provided, he bought seeds and planted his field; While it was growing, the family cut wood and made furniture which they sold in town, they also bought threads and fabrics so that his wife and daughters could make handkerchiefs, napkins, tablecloths and curtains… and so one thing led to another and now they were more prosperous. “Thank God the cow fell down the cliff.”

Wouldn’t it be beneficial that, from time to time, your cow is thrown over the cliff?

This change of era is generating transformations that -until a short time ago- were unthinkable. Likewise, great tragedies mark us indelibly, and societies that learn from the experience and then rise again, usually reach higher standards. Japan suffers 1,500 earthquakes a year and experiences 1,000 tremors a day; not to mention periodical typhoons and tsunamis. It is not surprising that Japan is a highly resilient country and that the United Nations conferences called to establish the rules and regulations to face and recover from catastrophic events, have been held in Hyogo and Sendai. These conferences developed building standards and increased population readiness, thus creating resilience.

Frugality is also typical of Japanese culture. In Japan nothing is wasted: the broken ceramics are glued again – sometimes with precious metals – and the scar of the joint becomes part of its beauty; at the tea ceremony, each movement is orchestrated to save time and avoid waste; the industrial concept of just in time was adopted by the Japanese with almost religious fervor; as in many eastern cultures, the old and used is the most valuable; Japanese houses are entered barefoot, so dirt from the street does not enter the house with the shoes, hence the house is kept cleaner; the houses have very little furniture and the rooms are multipurpose. This culture of foresight, frugality, and resilience explains much of Japanese success. It is not surprising that the fatal impact of COVID19 has been much milder in Japan than in other countries of similar population and development.

It is foreseeable that we will prefer the reliable to the unknown; that we will favor the durable over the disposable; that we will opt for the natural and fresh, against the prepackaged and with preservatives; that we will only physically approach those we know and that we will keep a healthy distance from others; that we will prefer the custom made to the mass produced or generic. It is also foreseeable that we will seek better security in food, health and shelter by preparing for the next pandemic or disruptive phenomenon, opting for closer and more reliable supply chains, and identifying the indispensable food staples and health systems.

There are all kinds of predictions that, after the Coronavirus, the Chinese communist model will have triumphed with others betting on a resurgence of western capitalism. Most likely, however, is that COVID19 has thrown our cow over the cliff to the point that a new paradigm will emerge: A New Normal that will be significantly different from the previous one, in either of its two dominant modalities.

But we will also have realized what is truly important in life and we will have discovered other ways of working and producing that generate more health -both physical, mental and emotional- and less waste -be it of time, energy or materials- so that -at a personal, family, community and social level- we will be healthier; since we will have understood how our health depends on the others being healthy too. We will exercise more, we will eat better – both in quality, quantity and frequency – we will dedicate more time to family and friends; We will cultivate all our dimensions, be they physical, mental or spiritual. All this generates enormous opportunities for well-being, but also for businesses and enterprise – both at a professional and at a business level – as long as we have learned the lesson and shield ourselves with the new elements that the pandemic has left us.

My friend Ramón Gateño once told me: “In crises there are two kinds of people: those who cry and those who sell handkerchiefs.” Thanks to the pandemic, we have had to adopt frugal and inventive behaviors that propel us to the new era with greater capacities and skills, not only for a good life, but also for a life for good.

If we come out transformed by this experience, we will have learned to bathe well so not to dirty the towel and to make handkerchiefs instead of crying.

Milton Cohen-Henríquez Sasso

Frugalidad y resiliencia (o la toalla y el pañuelo)

Blog No.4

“Si usted piensa que tiene que lavar su toalla, tal vez no se está bañando bien.”


“El mundo ha cambiado” hemos dicho muchos para señalar el impacto de la pandemia de COVID19, pero la frase más precisa sería: “El cambio del mundo se ha acelerado” ya que el mundo ya venía cambiando desde hace varios lustros.

Los cambios de era -normalmente- son producto de una tecnología disruptiva que causa un cambio en el modelo de producción y consumo (la economía), que a su vez produce cambios en las interacciones humanas (la sociedad), que finalmente produce cambios en las relaciones de poder (la política) y eso conjuga una serie de factores que hacen identificable un cambio de era. En la era prehistórica, el modelo era de caza y recolecta, la riqueza era la fuerza, la sociedad era tribal y el líder o jefe era el que monopolizaba el poder. En la era agrícola, el modelo era el agropecuario, la riqueza era la tierra, la sociedad era feudal y el poder se distribuía entre una nobleza y un clero, encabezados por monarca, en la cual todos controlaban tierra. En la era industrial, el modelo era el capitalismo, la riqueza era monetaria y de bienes de capital y el poder era de democracia liberal (en el capitalismo de mercado) o de dictadura fascista o comunista (en el capitalismo de estado). Los cambios normalmente han sucedido mediante procesos violentos (“La violencia es la partera de la historia” frase atribuida a Karl Marx) ya que el viejo orden usualmente se resiste a cambiar.

Un maestro itinerante iba por un camino con su pupilo y se hizo de noche. Para no pasar frío y hambre, se acercaron a una cabaña que tenía una vaca amarrada afuera. Tocaron a la puerta y los invitaron a entrar. El alumno notó una gran pobreza en ese hogar; todos estaban sucios, emaciados y tristes. Les ofrecieron leche y un poco de queso. El maestro preguntó a qué se dedicaban y el padre de familia les respondió que era muy pobres, que no tenían más que su vaca que les daba leche y que con ella hacían queso. A la mañana siguiente los viajeros se despidieron y cuando estaban afuera, el maestro le dijo al alumno, “Tira la vaca por el barranco.” El alumno no lo podía creer; este hombre tan sabio y bueno le decía que hiciera un acto de absoluta crueldad, tanto con el animal, de cuya leche se alimentaron la noche anterior, como con la familia, que tenía en esa vaca su única fuente de alimentación. “Tira la vaca por el barranco” insistió el maestro. Después de dudar un momento más, y a la tercera orden de su maestro, el alumno tiró la vaca por el barranco y ellos siguieron su camino.

Muchos meses después, volvieron a caminar ambos por este paraje y el maestro indicó que quería pasar nuevamente por la cabaña de la vaca desbarrancada; el alumno pensó que era una muy mala idea pero no dijo nada y tan solo siguió a su maestro. Al irse acercando vieron la casa más limpia y arreglada, incluso notaron una estructura adicional, vieron campos sembrados y abundantes frutos, llegaron a la puerta y tocaron. Les abrió una joven sonriente y los hizo pasar, el padre de familia los reconoció y los invitó a comer. La mesa estaba bien puesta y con una abundante y variada comida. El maestro les preguntó que qué había sucedido en esos meses que, de haberles visto en pobreza, hoy tenían abundancia. El padre de familia les contó que el día que ellos se fueron, la vaca se cayó por el barranco y se murió, así que no le quedó más remedio que vender su carne y con lo poco que le dieron, compró semillas y plantó su campo; mientras éste germinaba, se dedicaron a talar madera y hacer muebles que vendieron en el pueblo, también compraron hilos y telas y su esposa inició con sus hijas un taller de confección de pañuelos, servilletas, manteles y cortinas… y así una cosa llevó a la otra y ahora tenían una vida más próspera. “¡Gracias a Dios se nos cayó la vaca por el barranco!”

¿No es bueno que de vez en cuando nos tiren la vaca por el barranco?

Los cambios de era generan transformaciones que, poco tiempo atrás, eran impensadas. Así mismo las grandes tragedias nos marcan de forma indeleble y las sociedades que usan la experiencia para aprender y que se vuelven a levantar, normalmente alcanzan estadios superiores de desarrollo. Japón sufre 1,500 terremotos al año y siente 1,000 temblores al día; esto sin hablar de los periódicos tifones y tsunamis. No es de extrañar que Japón sea un país altamente resiliente y que las conferencias de Naciones Unidas convocadas para establecer las reglas y normas para enfrentar y recuperarse de eventos catastróficos, se hayan hecho en Hyogo y en Sendai. De estos eventos han surgido normas de construcción y de preparación de las poblaciones para aumentar la resiliencia. 

También es propio de la cultura japonesa la frugalidad. En Japón no se desperdicia nada: las cerámicas rotas se vuelven a pegar -a veces con metales preciosos- y la cicatriz de la junta se vuelve parte de su belleza; en la ceremonia del té, cada movimiento está previsto para ahorrar tiempo y evitar desperdicios; el concepto industrial del just in time fue adoptado por los japoneses con fervor casi religioso; al igual que en muchas culturas orientales, lo antiguo y usado es lo más valioso; en las casas japonesas se entra descalzo, así la suciedad de la calle no entra a la casa y el hogar se mantiene más limpio; las casas tienen muy pocos muebles y las habitaciones son multipropósito. Esta cultura de la previsión, de la frugalidad y de la resiliencia explica mucho del éxito japonés. No es de extrañar que el impacto fatal del COVID19 haya sido mucho más leve en Japón que en otros países de similar población y desarrollo.

Hay todo tipo de vaticinios planteando que, después del Coronavirus, habrá triunfado el modelo comunista chino y otros apostando por un resurgir del capitalismo occidental. Lo más probable, sin embargo, es que el COVID19 nos haya tirado la vaca por el barranco al punto de que surgirá un nuevo paradigma, un Nuevo Normal, que será significativamente distinto a lo anterior, en cualquiera de sus dos modalidades dominantes.

Es previsible que preferiremos lo confiable a lo ignoto; que favoreceremos lo durable a lo desechable; que optaremos por la natural y fresco, contra lo envasado y con conservantes; que solo nos acercaremos físicamente a los que conocemos y que pondremos una saludable distancia con los ajenos; que preferiremos lo hecho a la medida, contra lo masivo o genérico. También es previsible que buscaremos prepararnos para la próxima pandemia o fenómeno disruptivo y optaremos por cadenas de suministro más cercanas y confiables y que también determinaremos ciertas cosas que no nos pueden faltar nunca y por ende, buscaremos seguridad alimentaria y de elementos de salud.

Pero también nos habremos dado cuenta de lo verdaderamente importante en la vida y habremos descubierto otras formas de trabajar y de producir que generen más salud -tanto física, como mental y emocional- y menos desperdicio -sea de tiempo, de energía o de materiales- de manera que, tanto a nivel personal, como familiar, comunitario y social, seremos más saludables; ya que habremos comprendido cómo nuestra salud depende de que los demás estén saludables. Haremos más ejercicio, comeremos mejor -tanto en calidad como en cantidad y frecuencia- dedicaremos más tiempo a la familia y los amigos, también a cultivar todas nuestras dimensiones, sean la física, la mental o la espiritual. Todo ello genera enormes oportunidades de bienestar, pero también de negocios y emprendimientos -tanto profesionales como empresariales- siempre y cuando hayamos aprendido la lección y armemos ese futuro con los nuevos elementos que nos ha dejado la pandemia.

Una vez me dijo mi amigo Ramón Gateño: “En las crisis hay dos tipos de personas: las que lloran y las que venden pañuelos.” Gracias a la pandemia hemos tenido que adoptar conductas de frugalidad y de inventiva que nos impulsan a la nueva era con mayores capacidades y destrezas, no solo para vivir bien, sino también para el bien vivir.

Si de esta experiencia salimos transformados, habremos aprendido a bañarnos bien para no ensuciar la toalla y a hacer pañuelos en lugar de llorar.

Milton Cohen-Henriquez Sasso

Pandemic, paranoia, information and freedom.

Blog No.3

“Just because you’re paranoid, doesn’t mean they aren’t after you”

Joseph Heller

The virus is a set of genetic instructions – whether DNA or RNA – that are sometimes wrapped in a protein capsid and in others – in addition to the protein capsid – an additional fat membrane. Viruses are not alive, so they need to get into a cell in order to make use of their reproductive structures and multiply. The virus is basically information or data that is harmless if it’s not absorbed by a living being. Fake news are therefore: a virus.

Magicians and pickpockets base their art on distraction. They take advantage of the mind’s ability to concentrate on that most intense sensation, so it disconnects from the other senses or focus of attention. For example, magicians make a distracting movement with one hand, while the other does the trick. Likewise, pickpockets use different techniques to distract the victim; they may accidentally stumble and hit the victim’s shoulder, while his hand pulls out the wallet. The victim feels the strong push but not the subtle touch of the hand.

While we are experiencing a pandemic that -in addition to its tragic facet- has awaken the best of human nature -such as solidarity, empathy, self-denial and creativity- a new war for hegemonic control is taking place in the midst of it, and within these two wars, there is a deep and lasting transformation of our way of life and the structures that govern us.

Leaving conspiracy theories aside -or not- concerning the origin of the virus and what was done or not regarding its spread, there is a discursive war right now on what is the best model to combat and control this pandemic, and on what the best model would be to live in the new normal. If we notice the speeches of many heads of government in the world, references to the state of war and war economy are frequently used when they want to explain the decisions and measures to be taken amid these circumstances and for the near future. It is therefore clear that we are at war: a war against COVID19, but also an hegemonic war.

“When war comes, the first casualty is the truth.”
Hiram Johnson

The problem of the war of narratives for hegemony is greatly aggravated in the Information Age, since the reproductive capacity of the virus of half-truths and complete lies acquires a pandemic character. For many centuries, progress was made in setting rules for this horrible human tendency to make war; One of the great conquests in the process of humanizing war – in its noblest meaning – was the proscription to make it against civilian objectives, hence the victor’s obligation to protect and care for these populations was added and -more recently- progress was made in the proscription on the use of biological weapons. All of this sought to limit combat to those prepared and dedicated to waging war and to rid the non-combatant population of such events. With these allusions, I am not inferring that COVID19 is a biological weapon in the context of the current pandemic, but rather I want to make it clear that, the war of narratives, can affect the management of the pandemic to the point of having the same consequences as if it was.

As is typical of the new era that is emerging, in this war against the Coronavirus as well as in the war of narratives, the phenomenon of convergence also occurs, and the borders between combatants and non-combatants are blurred, just as they are blurred between the fight against the virus or the fight against the geopolitical adversary. Borders are erased, because we can all be the object of viral contagion -with or without a fatal outcome- we can also be victims of deception -consciously or unconsciously- and we can all be combatants on one side or the other; after all, we already have – literally – the weapon in our hand: be it the COVID19 or the smartphone.

It is very difficult to face an enemy in the dark, that’s why pirates wore an eye patch. Most people believe that pirates lost eyes and hands in battle and so they wore a patch and a hook. Although some did loose eyes or hands in combat -or wrongly using the hook when an eye itched – truth is both the patch and the hook were combat instruments. The hook was used, -in addition to protecting the hand with its cup- grasping it by the hand that did not carry the sword, to draw ropes or grab railings and also to wound and skewer enemy combatants against the sword; the patch was placed over one eye while fighting on deck – usually in full sunlight – and lifted or changed eyes – a good time for a grappling hook accident – when entering the hold. Since the hold was dark, entering from the sunny deck with the pupils constricted generated temporary blindness, so covering in the deck and uncovering the eye once inside the hold, allowed them to see immediately – since their pupil was dilated – and thus they didn’t fight blind sighted.

The most egregious deceptions befall in broad daylight. This is why we must be aware of the – at least – two wars and many other skirmishes being fought today. Wars in which we must use masks and gloves, as well as patches and virtual hooks, to avoid the spread of different viruses and not be blinded and defenseless. It is clear that both are information wars which we may win or not, depending on the quality of the information influencing our decisions.

According to Dr. John P. Ioannidis, an epidemiologist at Stanford University, the data submitted by countries to WHO “is a complete fiasco in terms of the trust we can place in it.” In most cases, the infected are underrated and the fatal victims are either overrated or underrated: overrated when they ascribe to COVID19 the death of an infected person who was already on a terminal stage due to a previous disease, or underrated, when governments falsify information for propaganda purposes.

Due to the lack of preparation of the countries to face the epidemic – foreseen to become a pandemic-, sufficient diagnostic tests were not acquired to detect all the possible infected, or they were applied with an arbitrary and non-scientific criteria, or the tests were defective, or a combination of several. The issue is that the information on how many people were infected, when did the first infection occurred and in which part of the country, as well as knowing where the contagious person (s) came from, is of dubious reliability, which made us enter the hold of the Coronavirus with eyes wide open in fear, but practically blind sighted.

Already in 1668, Thomas Hobbes said in Leviathan: “Knowledge is power”, today we could update the phrase to “Information is power” since in the so-called Information Age, the most valuable asset is information. Just as information is the most valuable asset, it is also the most powerful weapon and shield. Today we are faced with this ubiquitous genetic code – which is nothing more than a stretch of information – and the most effective way to combat it, is with good facts or good quality information. If we review the demeanor or management of the different countries, we will see successful and misguided maneuvers, some can bring an end to the pandemic, but others may put an end to our freedoms; the most serious problem here is that the end of the pandemic may be short lived, but the end of our freedoms may be for the rest of our lives.

Since we accept the idea that we are at war, we also accept restrictive measures to our freedom and some invasion to our privacy, which we would not otherwise have accepted – at least in the democratic world – at any other time and circumstance. Common sense indicates that, in times of war, these individual rights are temporarily sacrificed to protect a greater good. This is not something new in democratic models. Already in ancient Greece, in times of war or social upheaval, democracy was suspended and a Tyrannos was installed. He ruled concentrating all or almost all power in order to achieve the goal of returning to normality; in the case of the Roman Republic the same recourse was employed in the figure of the Dictator. In most cases, these Tyrannos or Dictators held concentrated but not absolute powers, there was also a time limit to exercise them, as well as collegiate entities that supervised or controlled them. Certainly, there were Tyrannos and Dictators who sought to perpetuate themselves in power – which the Romans called imperium – and in the latter case, from temporary dictators they ended up with emperors for life; that’s when the Republic died and the Roman Empire was born.

If we analyze the response to the COVID19 pandemic, we can make two major divisions and then two other subdivisions: that of the Democratic States and that of the Authoritarian States. This two groups, in turn are subdivided into those that have managed it with some level of success and those who have done so in a pernicious or at least unsuccessful way. In all cases, there are several factors or elements that determine the result: information, time, freedom and solidarity; all this framed in a culture.

Among the great protagonists of the first group are Italy, Spain, the United States, Great Britain, Brazil, Mexico, South Korea, Taiwan, Japan, Israel, Germany, Panama, Costa Rica and Sweden, among others; and in the second group are China, Iran, Russia, Turkey, Cuba, Nicaragua, Venezuela, among others. If we analyze the data of each country, we note that there are, both in one group and in the other, countries with data indicating that they have the pandemic under control and that they will soon be able to start normalization. The problem is that in some of these countries, there is freedom of expression and a robust rule of law, while not in the others. Freedom of expression is perhaps the most important of freedoms, since without it, the others cannot be defended.

While we understand that in addition to the war on COVID19, we are in a war of narratives within a hegemonic conflict, as well as we are in internal processes of power concentration, it is healthy to trust the figures of the countries where there is freedom of expression and to question those of the countries that do not benefit from it.

To avoid falling into the list of countries that have mishandled the pandemic, I would like to focus on a handful of countries that, at least so far, seem to have done well. It is always better to study success and emulate it, than to describe failure and regret it.

Taiwan, Singapore, Israel, South Korea, Japan and Sweden appear to have tackled the pandemic on time and with a lower proportion of fatalities. In the first four cases, a powerful and effective information and data processing system was used in an intelligent way, not only limited to massive and focused application of laboratory tests, but also to highly sophisticated computer technology – even the one used for monitoring and combating terrorism – which was adapted to these countries new security threat. Strict sanitary measures were also implemented quickly. It is important to emphasize that, in all of them, there is freedom of expression and access to information, that the use of special technologies to combat terrorism applied against COVID19, was done after authorization procedures and installing supervisory mechanisms to ensure that such information is collected temporarily and only for use under this particular circumstance. All this has allowed the detection, collection and early care of those infected, both to avoid infections and to timely stop the individual evolution of the disease.

In these countries, necessary policies have also been applied, so that constrainig measures do not destroy the economic fabric and let it function effectively – as circumstances may allow – so as to speed up their economie’s recovery when time comes. In the case of Japan and -specially- Sweden, the restrictive measures imposed by the State have been few, since the these societies’ culture, either already had hygiene, personal distancing and physical contact reduction standards installed, or their sense of solidarity is so high, that people who suspect they have been in contact with the virus, went into voluntarily lockdown.

So far we have seen that countries with a robust rule of law, which have established policies with more and better information, implemented in the shortest time, together with social behaviors of greater solidarity at times of less freedom -but always protecting freedom of expression- are the ones where the best results have been achieved.

And yet it seems that those responsible for the pandemic and the least successful countries in managing it, intend to win the narrative about the model to combat it and the system within which to live in the future. These in turn have some political pickpockets that want to steal from us, not only the wallet, but also our liberties, taking advantage of the fact that we are distracted trying to save our lives.

We must be vigilant at this time – and even a little paranoid – because the fact that we accept to lose some freedom in order to save our lives, does not imply that we are willing to lose forever our life in freedom.

Milton Cohen-Henriquez Sasso

Pandemia, paranoia, información y libertad

Blog No.3

“El hecho de que usted sea paranoico, no implica que no lo estén persiguiendo.”

Joseph Heller

El virus es un conjunto de instrucciones genéticas -sean de ADN o de ARN- que, algunas veces, están envueltas en un cápside de proteína y en otros -además del cápside proteico- de una membrana adicional de grasa. Los virus no están vivos, por lo que, para reproducirse, necesitan incorporarse a una célula para usar sus estructuras reproductivas. El virus es básicamente información o data que es inocua si no es absorbida por un ser vivo. Las fake news son pues: virus.

Los magos y carteristas basan su arte en la distracción. Aprovechan la capacidad de concentración de la mente en aquella sensación más intensa, por lo que ésta se desconecta de los demás sentidos o focos de atención. Así por ejemplo, los magos hacen un movimiento distractor con una mano, mientras la otra hace el truco. Igualmente los carteristas usan distintas técnicas para distraer a la víctima; tal vez se tropiecen de manera accidental y golpeen el hombro de la víctima, mientras su mano le saca la cartera. La víctima siente el fuerte empellón pero no el sutil roce de la mano.

Al mismo tiempo que estamos viviendo una pandemia que -en adición a su faceta trágica- ha hecho surgir las mejores expresiones de la naturaleza humana, como son la solidaridad, la empatía, la abnegación y la creatividad, se está dando en medio de ésta, una nueva guerra por el control hegemónico y dentro de estas dos guerras, una transformación profunda y duradera de nuestra forma de vida y de las estructuras que nos gobiernan.

Si dejamos de lado las tesis conspiranóicas -o no- sobre el origen del virus y lo que se hizo o se dejó de hacer en cuanto a su propagación; en este momento hay una guerra discursiva sobre cuál es el mejor modelo para combatir y controlar esta pandemia y sobre cuál será el mejor modelo para vivir en la nueva normalidad. Si notamos los discursos de muchos jefes de gobierno en el mundo, son frecuentes las referencias al estado de guerra y a la economía de guerra, cuando se desea explicar las decisiones y medidas a tomar en estas circunstancias y en el futuro cercano. Es pues claro que estamos en guerra: guerra contra el COVID19, pero también en una guerra hegemónica.

“Cuando llega la guerra, la primera víctima es la verdad.”

Hiram Johnson

El problema de la guerra de la narrativa por la hegemonía, se agrava enormemente en la Era de la Información, ya que, la capacidad de reproducción del virus de las medias verdades y de las completas mentiras, adquiere características pandémicas. Por muchos siglos se fue avanzando en poner reglas a esa horrible tendencia humana al conflicto bélico; una de las grandes conquistas en el proceso de humanizar -en su acepción noble- la guerra, fue la proscripción de hacerla en contra de objetivos civiles, luego se agregó la obligación del victorioso de proteger y tutelar dichas poblaciones y -más recientemente- se avanzó en la proscripción del uso de armas biológicas. Todo esto buscaba circunscribir el combate a aquellos preparados y dedicados a hacer la guerra y librar de dichos eventos a la población no combatiente. Con estas alusiones no estoy infiriendo que el COVID19 sea un arma biológica en el contexto de la actual pandemia, sino que deseo dejar sentado que, la guerra de las narrativas, puede incidir en el manejo de la pandemia, al punto de tener las mismas consecuencias de que lo haya sido.

Como es propio de la nueva era que está surgiendo, en esta guerra al Coronavirus y en la guerra de las narrativas, también se da el fenómeno de la convergencia y se borran las fronteras entre combatientes y no combatientes, al igual que se difuminan entre la lucha contra el virus y la lucha contra el adversario geopolítico. Se borran dichas fronteras, porque todos podemos ser objeto de contagio viral -con o sin desenlace fatal- todos podemos ser víctimas de engaño -consciente o inconscientemente- y todos podemos ser combatientes de uno u otro lado; después de todo, ya tenemos -literalmente- el arma en la mano: sea el COVID19 o el smartphone.

Es muy difícil enfrentar a un enemigo en la oscuridad, por eso los piratas usaban un parche en un ojo. La mayor parte de la gente piensa que los piratas perdían ojos y manos en batalla y por eso usaban parche y garfio. Aunque habrá habido algunos que perdieran ojos o manos en combate -o mal utilizando el garfio cuando les picaba un ojo- la realidad es que, tanto el parche como el garfio, eran instrumentos de combate en los abordajes. El garfio -además de proteger la mano con su copa- se usaba, asido por la mano que no llevaba la espada, para acercar cuerdas, para asir barandas y también para herir y ensartar contra la espada a combatientes enemigos; el parche se colocaba sobre un ojo mientras se luchaba en cubierta – normalmente a pleno sol- y se levantaba o se cambiaba de ojo -buen momento para un accidente con el garfio- cuando se entraba en la bodega. Como la bodega estaba oscura, entrar desde la cubierta soleada con las pupilas contraídas, generaba una ceguera temporal, mientras que, traer el ojo cubierto y descubrirlo dentro de la bodega, les permitía ver inmediatamente -ya que su pupila estaba dilatada- y así no peleaban a ciegas.

Los engaños más atroces se hacen a plena luz. Por eso debemos ser conscientes de las -por lo menos- dos guerras y otras tantas escaramuzas, que se están peleando hoy en día. Guerras en las que debemos usar barbijos y guantes, así como parches y garfios virtuales, para evitar el contagio de los  distintos virus y para no estar a ciegas e indefensos. Queda claro que ambas son guerras de información y que las podremos ganar o no, de acuerdo a la calidad de la información que guíe nuestras decisiones.

Según el Dr. John P. Ioannidis, epidemiólogo de Stanford University, la data que dan los países a la OMS es un completo fiasco en cuanto a la confianza que podemos depositar en ella”. En la mayor parte de los casos, los contagiados están subestimados y las víctimas fatales están o sobreestimadas o subestimadas: sobreestimadas, cuando adscriben al COVID19 la muerte de una persona infectada pero que ya estaba en etapa terminal por una enfermedad anterior, o subestimadas, cuando los gobiernos falsean la información con fines propagandísticos.

Debido a la falta de preparación de los países para enfrentar la epidemia -que se veía devenir a pandemia- no se adquirieron suficientes pruebas diagnósticas para medir a todos los posibles contagiados, o se aplicaron mediante criterios arbitrarios y no científicos, o las pruebas venían defectuosas o una combinación de varias. El asunto es que, la información de cuántas personas están contagiadas, cuándo fue el primer contagio y en qué parte del país, así como saber de dónde vino el o los contagiosos, es de dudosa confiabilidad, lo cual nos hizo entrar en la bóveda del Coronavirus con los ojos muy abiertos por miedo, pero prácticamente a ciegas.

Ya en 1668, Thomas Hobbes dijo en Leviatán: “ Conocimiento es poder”, hoy podríamos actualizar la frase a “Información es poder” ya que en la llamada Era de la Información, el bien o activo más valioso es la información. Así como la información es el activo más valioso, también es el arma y el escudo más poderoso. Hoy nos enfrentamos a un ubicuo código genético -que no es más que un tramo de información- y la forma más eficaz de combatirlo es con buena data o información de buena calidad. Si revisamos la conducta o el manejo de los distintos países, veremos manejos acertados y manejos desacertados, manejos que pueden acabar con la pandemia, pero también manejos que pueden acabar con nuestras libertades; el problema más grave en esto es que, el fin de la pandemia, puede ser algo de corta vida y el fin de nuestras libertades, puede ser algo para el resto de la vida.

Como ya todos tenemos instalada la idea de que estamos en guerra, aceptamos medidas restrictivas de nuestra libertad e invasivas a nuestro derecho a la intimidad, que no hubiéramos aceptado -al menos en el mundo democrático- en otro momento y circunstancia. El sentido común indica que, en tiempos de guerra estos derechos individuales se sacrifican temporalmente para tutelar un bien mayor. Esto no es algo nuevo en los modelos democráticos. Ya en la antigua Grecia, en momentos de guerra o de conmoción social, la Democracia se suspendía y se instauraba a un Tyrannos que gobernaba concentrando todo o casi todo el poder, con la finalidad de lograr el objetivo de retorno a la normalidad; en el caso de la república romana se tenía el mismo recurso en la figura del Dictador. En la mayor parte de los casos, estos Tyrannos o Dictadores tenían poderes concentrados pero no absolutos y había un límite de tiempo para ejercerlos, así como entes colegiados que le supervisaban o controlaban. Por supuesto que hubo Tyrannos y Dictadores que buscaron perpetuarse en el poder -que los romanos llamaban imperium– y en este último caso, de dictadores temporales pasaron a emperadores vitalicios; allí murió la República y nació el Imperio Romano.

Si analizamos la respuesta a la pandemia del COVID19, podemos hacer dos grandes divisiones y luego otras dos subdivisiones: la de los Estados Democráticos y la de los Estados Autoritarios, que a su vez se subdividen en los que la han manejado con cierto nivel de éxito y los que lo han hecho de forma perniciosa o fracasada. En todos los casos hay varios factores o elementos determinantes para el resultado: información, tiempo, libertad y solidaridad; todo esto enmarcado en una cultura.

Entre los grandes protagonistas del primer grupo están Italia, España, Estados Unidos, Gran Bretaña, Brasil, México, Corea del Sur, Taiwán, Japón, Israel, Alemania, Panamá, Costa Rica y Suecia, entre otros; y en el segundo grupo están China, Irán, Rusia, Turquía, Cuba, Nicaragua, Venezuela, entre otros. Si analizamos la data de cada país, notamos que hay, tanto en un grupo como en el otro, países con datos que indican que tienen bajo control la pandemia y que pronto podrán iniciar la normalización. El problema es que en unos existe libertad de expresión y un robusto Estado de Derecho y en otros no. La libertad de expresión es tal vez la más importante de las libertades, ya que, sin ella, no se pueden defender las otras.

Como comprendemos que, además de la guerra al COVID19, estamos en una guerra de narrativas dentro de un conflicto hegemónico, así como en procesos internos de concentración de poder, es saludable confiar en las cifras de los países en donde existe la libertad de expresión y poner en duda la de los países que no disfrutan de ella.

Para no caer en la lista de los países que han manejado mal la pandemia, quisiera concentrarme en un puñado de países que, al menos hasta ahora, parecen haberlo hecho bien. Siempre es mejor estudiar el éxito y emularlo, que describir el fracaso y lamentarlo.

Taiwan, Singapur, Israel, Corea del Sur, Japón y Suecia parecen haber atajado la pandemia a tiempo y con menos proporción de víctimas fatales. En los cuatro primeros casos, se usó un potente y efectivo sistema de información y de procesamiento de datos de forma inteligente, no solo circunscrito a aplicación masiva y a la vez enfocada de pruebas de laboratorio, sino también a tecnología informática muy sofisticada -incluso la utilizada para el seguimiento y combate al terrorismo- que se adaptó a esta nueva amenaza a la seguridad de dichos países. También se implantaron, rápidamente, medidas sanitarias estrictas. Es importante recalcar que, en todos ellos, hay libertad de expresión y de acceso a la información, que el uso de tecnologías especiales para el combate al terrorismo aplicadas en contra del COVID19, se hizo luego de procedimientos de autorización y de instalar mecanismos de supervisión que garanticen que dicha información se recaba de forma temporal y solo para uso de esta circunstancia. Todo esto ha permitido la detección, recogimiento y atención temprana de los infectados, tanto para evitar contagios como para atajar a tiempo la evolución individual de la enfermedad.

En estos países también se ha recurrido a las políticas necesarias para que las medidas de recogimiento no destruyan el tejido económico, que les permita un funcionamiento efectivo -conforme las circunstancias lo indiquen- y que haga más expedita la recuperación de su economía. En el caso de Japón y -sobre todo- Suecia, las medidas restrictivas impuestas por el Estado han sido pocas, ya que la cultura de estas sociedades, o ya tenía instaladas las normas de higiene, de distancia personal y de reducción de contacto físico, o su sentido de solidaridad es tan alto, que las personas que sospechan haber estado en contacto con el virus, se recogen voluntariamente.

Hasta ahora hemos visto que, en países con un Estado de Derecho robusto, que han establecido políticas con mejor y mayor información ejecutadas en el menor tiempo, junto con conductas sociales de mayor solidaridad en momentos menor libertad -pero siempre tutelando la libertad de expresión- se han logrado los mejores resultados.

Y sin embargo parece que los responsables de la pandemia y los países menos exitosos en cuanto al manejo de la misma, pretenden ganar la narrativa sobre el modelo para combatirla y el sistema dentro del cual vivir en el futuro.

A esto se suman dirigentes carteristas y hasta piratas, que -aprovechando que estamos distraídos- nos quieren robar, no solo la cartera, sino la carta fundamental de nuestras libertades.

En estos momentos hay que estar vigilantes -y hasta un poco paranoicos- porque, el hecho de que, para salvar la vida, aceptemos perder libertad, no implica que estemos dispuestos a perder el derecho a la vida en libertad.

Milton Cohen-Henríquez Sasso

The eggs, the elephant and the stake

Blog No.2

“My brother thinks he is a chicken; we don’t take him to the psychiatrist … because we need the eggs. “

Woody Allen

Yuval Noah Harari explains in his masterful works, that most of our reality are just useful entelechies for the construct of the modern world. Harari says that animals live in a real world of rivers, trees, stones, mountains, seas, etc. and that we, in addition to that real world, have created another imaginary one, that of nation states, currencies, ambitions and fears, among other things.

Now that confinement forces us to telework and engage in other forms of remote interaction, we are entering with greater force into the imaginary world that smartphones put in the palm of our hands. By way of this great device we provide ourselves with social goods today, which are becoming increasingly virtual and less material.

In an era of dematerialization of things, we no longer want to have, but we rather want to use. We no longer aspire to have a television set, or to have a phone, or to have a camcorder, or a recorder, or a measuring tape, or a thermometer, or a long etcetera: what we want is to use those services, hence we get to access them on our smartphones, through apps that are downloaded -almost always- free of charge. This also means that the industries that make or assemble TV sets, radios or cameras, are no longer needed, considering there is no actual need for the physical device, when we can make use of the service through the smartphone.

Theorists of the new 5G technology say that soon we will not need the smartphone either, since the information will be projected on multiple surfaces -intelligent or not- and the Internet of Things systems will capture our desires -verbalized or not – therefore, the material accessories will become smaller and even subcutaneous.

All this increases the scope of the imaginary world and further disconnects us from the real world. It also generates an enormous dependence on those mental constructs that we believe to be reality. To an extent that, almost all of us, become victims of anxiety and even panic attacks when our smartphone runs out of power or if we go out without it.

Even when we are aware of all this, we still refuse to disconnect from that virtual reality because it has been built to satisfy fundamental needs, which -although based on primary instincts- are often created with the same artificiality as the solution.

When I activated my first smartphone, I remember that my oldest son, Milton III, sent me a text message saying: “Welcome to the world of the device that brings closer those who are at a distance, and distances those who are close.” I believe that by the time of writing this, my son did not imagine what it would mean twenty-five years later.

If any reader had the experience of visiting animal circuses – something that our children and grandchildren will not see anymore – they will remember seeing huge elephants outside the circus, one leg tied with a ring, a chain and a stake in the ground. The elephant barely moved within the space given by the radius of the chain. If we think about it, the huge animal had enough strength in that leg to remove the stake from the ground and leave, but it didn’t; and it is valid to ask why.

When the elephant is in its first months of age, the trainer fixes a ring with spikes on one leg, aimed at causing pain when forced against. That spiked ring is grasped with a thick rope or chain and fixed to the ground with a large stake. To take out the stake, the baby elephant has to use a lot of its strength, but when it tries, the stake will not come off the ground, but it does cause a great deal of pain. The baby elephant tries a few more times, until it finally realizes that it does not have enough strength to pull the stake out, moreover, trying to do so, hurts. The elephant grows, but it firmly believes that it cannot uproot the stake, and that trying to do so will mean unnecessary suffering. It never tries again.

We grew up thinking about the dominance of money, force, oil, of being interconnected and many other ways to submit to the social order. As we made the construct more complex, we moved away farther from the true and essential. In this process of encoding and creating entelechies, we approach other virtualities, whilst moving away from many other virtues; but a biological code -invisible to the naked eye- called a virus, came and forced us to see what was really important, what is really vital and what gives meaning to our lives.

They say that changing a habit requires practicing the new one for at least four to six weeks. Anyone who says that global confinement will be short-lived is delusional. We will not return to normal in several months, and I am convinced that it will be a new one – the so called new normal – since we will unfailingly have changed our habits and our vision of the world.

As the dialectical theory states, our thesis has collided with an antithesis and a synthesis will occur. We are not going back to the analog age, nor the stone age; eventually we will go out and rebuild our lives, only this time we will do it with a new conscience; because we will now know that we have uprooted the stake and that our brothers are not to lay eggs.

Milton Cohen-Henriquez Sasso

Stop the World…

Blog No.1

In these days of confinement, a friend told me that he decided to do an introspection exercise to get to know himself more intimately… he no longer speaks to himself.

Allen Konigsberg once said that humor is “tragedy + distance”. While the pandemic seemed somewhat distant or unlikely, and given to happen on another continent, the jokes were cruder. Humor is, however, therapeutic and serves us both to cope with a bad situation and to overcome it when it comes to pass. The bombardment of messages, greetings, fake news, jokes, reliable information, as well as tragic or hopeful news, have led us all to an emotional rollercoaster, intensified by loneliness and confinement.

By the time the pandemic began, I lived in Madrid and continued to do so up until mid-March, we were in “La ciudad alegre y confiada” (The happy and confident city), which, as many will remember, is the second part of Benavente’s “Los intereses creados” (The vested interest) -well, it was such vested interests that generated that false sense of security which led Spain to hold on to a happy and confident life, right up until the comedy turned into tragedy.

Learning from various experts that sixty to seventy percent of the world’s population would be infected with COVID-19, I concluded that I would also become infected and that I should take precautions as much as possible, although I was sure that the disease would be mild for me, because of my age and personal health; so I focused on strengthening my defenses through supplements and diet, exercise and the sun, and through good humor.

We had already started the telework mode, so when the president of the foundation urged me to go to Panama and be with my family throughout this predicament, I did not think about it twice, thus 36 hours after, I was already with my family. From the moment I arrived from Spain, I automatically went into quarantine -as is the prophylactic norm- and have only had immediate personal contact with my wife and two of my children. Nonetheless, since my arrival we have all been keeping the recommended distance and precautions.

While I was in Spain I felt completely healthy; though I had contact with at least three people who had flu-like symptoms, none of them thought they had COVID-19. However, once in the airplane and during the flight, I began to feel symptoms such as slight headache, low-grade fever and body discomfort; I informed the stewardess and in fact, when they took my temperature, I had a half degree of fever – technically it is not fever – so I put on a mask and gloves throughout the rest of the journey.

Upon arrival in Panama I also informed the health ministry personnel and they gave me a green card with a phone number to call. Within a couple of days, the headache and low-grade fever were gone; however, body discomfort remained and food was tasteless to me. Bodily discomfort was in the lower back area and was alleviated with Tylenol. Commenting on my symptoms with my brother Alfredo, who is a doctor, he insisted that I take the COVID-19 test because loss of sense of smell / taste is one of the symptoms. They tested me at home in a very professional way, and from that moment, they have been monitoring me daily by phone; in general, the Panamanian authorities have handled the situation very well. As a matter of fact, I did get infected, it was indeed mild, and in fact I already feel totally recovered.

In spite of all, and not just because of myself, but because of others, I have been in total confinement in my room for two weeks now; I eat in disposable dishes and cups, I wash my hands with soap several times a day and I only keep personal contacts virtually. Thanks to my wife Alexandra, for the well-being of the family, the confinement has been very bearable and at the same time very strict. I have worked every day, I have held meetings with people on three continents, I have played with my children and my grandchildren, I have talked with my wife, I have thought a lot and reflected on many things, but I have not seen all the series that I thought I would watch. I have not written all the books that I thought would finish, and I have not fully grasped the reason for all these events.

At first, when foolishness seemed to be in command of many countries, I remembered a phrase from Albert Einstein: “There are two infinite things: the universe and human stupidity. I’m not sure about the first… ” still throughout these days, I have seen that there are more infinite things in humanity, such as kindness, solidarity and sacrifice for others; I have learned that many things that dominate us, do so because we believe they have such power over us; yet today, neither money, nor oil, or weapons are more important than empathy, sanitary measures and nourishment.

How many times have we remembered the desperate cry of the great Mafalda: “Stop the world, I want to get off”! In this information age, it is symbolic that such an invisible and insignificant thing, that only contains data to replicate itself, may have literally “stopped the world”, and the world seems to be thanking it for doing so.

The genius of the humorist lies in saying much with little, the implicit is more important than the explicit, the obvious is more shocking than the complex and, above all, in the midst of the joke, the humorist always points to the truth.

We are all in survival mode. In these moments when the tragedy gets too close for us to find it funny, and in which immediacy makes it irrelevant to look for the culprits, the only sensible thing to do is to listen to Mafalda and the world will be different.

Milton Cohen-Henriquez Sasso

Los huevos, el elefante y la estaca.

Blog No.2

“Mi hermano cree que es una gallina; no lo llevamos al psiquiatra… porque necesitamos los huevos”.                                           

Woody Allen

Yuval Noah Harari explica en sus magistrales obras, que la mayor parte de nuestra realidad son realmente entelequias útiles para el constructo que es el mundo moderno. Dice Harari que los animales viven en un mundo real de ríos, árboles, piedras, montañas, mares, etc. y que nosotros, además de ese mundo real, hemos construido otro imaginario, de estados, monedas, ambiciones y miedos, entre otras.

Ahora que el encierro nos obliga al teletrabajo y a otras formas de interacción remota, entramos con mayor fuerza en ese mundo imaginario que los smartphones nos ponen en la palma de la mano. Este aparato es el gran vehículo con el que nos damos hoy los bienes sociales, que son cada vez más virtuales y menos materiales.

En una época de desmaterialización de los bienes, ya no queremos tener, queremos usar. Ya no aspiramos a tener un televisor, o tener un teléfono, o tener una filmadora, o una grabadora, o una cinta métrica, o un termómetro, o un largo etcétera: queremos usar esos servicios y lo hacemos a través de apps que se descargan -casi siempre- gratuitamente en nuestro smartphone. Esto significa también que ya no se necesitan fábricas que hagan o ensamblen televisores, radios o cámaras, porque no necesitamos el aparato físico cuando tenemos el uso o beneficio, a través del teléfono inteligente.

Dicen los teóricos de la nueva tecnología 5G, que pronto tampoco necesitaremos el smartphone, ya que la información se proyectará en múltiples superficies inteligentes -o no- y los sistemas de Internet de las cosas (Internet of things) captarán nuestros deseos -verbalizados o no- por lo cual los accesorios materiales serán cada vez más pequeños y hasta subcutáneos.

Todo esto aumenta el campo del mundo imaginario y nos desconecta aún más del mundo real. Ello también genera una enorme dependencia en esos constructos mentales que creemos que son la realidad. Tanto es así, que casi todos somos víctimas de ansiedad y hasta de ataques de pánico, si nuestro smartphone se queda sin carga o si salimos sin él.

Aún cuando hagamos conciencia de todo esto, nos negamos a desconectarnos de esa realidad virtual porque ella está construida para dar satisfacción a necesidades fundamentales, que -aunque se basan en instintos primarios- muchas veces son creadas con la misma artificialidad que la solución.

Recuerdo que cuando activé mi primer smartphone, mi hijo mayor, Milton III, me envió un mensaje de texto que decía: “Bienvenido al mundo del aparato que acerca a los que están lejos y aleja a los que están cerca”. Creo que al momento de escribirlo, mi hijo no imaginaba todo lo que eso significaría veinticinco años después.

Si algún lector tuvo la experiencia de los circos con animales -cosa que ya nuestros hijos y nietos no verán- recordará haber visto a enormes elefantes afuera del circo, amarrados de una pata con un anillo, una cadena y una estaca en la tierra. El elefante apenas se movía en el espacio que le daba el radio de la cadena. Si pensamos bien, el enorme animal tenía suficiente fuerza en esa pata para arrancar la estaca e irse, pero no lo hacía; y es válido preguntarse por qué.

Cuando el elefante está en sus primeros meses de edad, el entrenador le fija en una pata un anillo con dientes que le pueden causar dolor si hace fuerza contra ellos. Ese anillo dentado es asido con una cuerda gruesa o cadena y ésta es fijada a tierra con una gran estaca. Para arrancar la estaca, el elefantito debería hacer mucha fuerza y, cuando lo intenta, no consigue sacarla de la tierra, pero sí se provoca mucho dolor. Esto lo hace algunas veces más, hasta que comprende que no tiene la fuerza para arrancarla y que intentarlo le produce sufrimiento. El elefante crece, pero cree firmemente que no puede arrancar la estaca y que si trata de hacerlo sufrirá innecesariamente. Nunca más lo vuelve a intentar.

Nosotros crecimos pensando en lo indispensable del dinero, de la fuerza, del poder, de estar conectados y de muchas otras formas de someternos al orden social. Conforme fuimos haciendo el constructo más complejo, nos alejamos de lo verdadero y esencial. En este proceso de codificación y de creación de entelequias, nos acercamos a otras virtualidades y nos alejamos de otras tantas virtudes; pero llegó un código biológico -invisible a simple vista- llamado virus y nos obligó a ver lo realmente importante, lo realmente vital y lo que le da significado a nuestra vida.

Dicen que para cambiar un hábito se requiere practicar el nuevo por lo menos durante cuatro a seis semanas. Cualquiera que diga que el recogimiento mundial será de corta duración, se engaña. No volveremos a la normalidad en varios meses y estoy convencido de que será una nueva normalidad – lo que llaman new normal– ya que indefectiblemente vamos a haber cambiado nuestros hábitos y nuestra visión del mundo.

Como plantea la teoría dialéctica, nuestra tesis ha chocado con una antítesis y se producirá una síntesis. No vamos a volver a la era analógica, ni a la Edad de Piedra; eventualmente vamos a salir y rehacer nuestras vidas, solo que lo haremos con una nueva conciencia, porque sabremos que hemos arrancado la estaca y que nuestros hermanos no están para poner huevos.

Milton Cohen-Henriquez Sasso

Paren el mundo…

Blog No.1

Me contaba un amigo que, en estos días de encierro, decidió hacer un ejercicio de introspección y conocerse más a sí mismo… ya no se habla.

Allen Konigsberg ha dicho que el humor es “tragedia + distancia”. En la medida que la pandemia parecía algo lejano -por improbable y por suceder en otro continente- las bromas eran más crudas. El humor es, sin embargo, terapéutico y sirve tanto para sobrellevar una mala situación, como para superarla cuando ha pasado. El bombardeo de mensajes, saludos, fake news, chistes, información veráz y noticias trágicas o esperanzadoras, han producido un frenesí emocional que se agranda con la soledad y el encierro.

Al momento del inicio de la pandemia resido en Madrid y todavía hasta la mitad de marzo, estamos en La ciudad alegre y confiada, -que como muchos recordarán, es la segunda parte de Los intereses creados de Benavente- pues bien, los intereses creados generaron esa falsa sensación de seguridad, que llevó a España a mantener una vida alegre y confiada, hasta que que la comedia se transformó en tragedia.

Al escuchar de varios expertos que el sesenta al setenta por ciento de la población del mundo se contagiaría del COVID-19, yo concluí que yo también me contagiaría y que, si bien debía extremar todo lo posible las precauciones, la enfermedad me sería leve por mi edad y estado de salud; así que me concentré en fortalecer mis defensas a través de suplementos y alimentación, a través del ejercicio y el sol y a través del buen humor. 

Ya habíamos iniciado el modo de teletrabajo por lo que, cuando el presidente de la fundación me exhortó a que me fuera a Panamá y estuviera con mi familia en este trance, no lo pensé y en 36 horas estaba ya junto a los míos. Como venía de España, automáticamente me recluí en cuarentena -como es la norma profiláctica- y solo he tenido contacto personal inmediato con mi esposa y dos de mis hijos, sin embargo, desde que llegué ha sido guardando distancias y precauciones.

Mientras estuve en España me sentí muy bien, tuve contacto con al menos tres personas que tenían síntomas gripales pero ninguno pensaba que tenía el COVID-19. Ya en el vuelo sentí síntomas de leve cefalea, febrícula y malestar corporal; lo informé a la azafata y en efecto, al tomar la temperatura tenía medio grado de fiebre -técnicamente no es fiebre-  por lo que me coloqué una mascarilla y guantes en todo el trayecto. Al llegar a Panamá lo informé también al personal de salud y me dieron una tarjeta verde con un número de teléfono al cual llamar. Al par de días se había ido la cefalea y la febrícula; se mantenía, sin embargo, un malestar corporal y la comida me sabía insípida. Las molestias corporales eran en la zona baja de la espalda y se aliviaban con Tylenol. Al comentarle a mi hermano Alfredo -que es médico- sobre mis síntomas, insistió que me hiciera la prueba del COVID-19 porque la pérdida de sentido del olfato/gusto es uno de los síntomas. Me hicieron la prueba en casa de forma muy profesional, me han estado monitoreando diariamente por teléfono y en general las autoridades de Panamá han manejado muy bien la situación. En efecto me contagié, en efecto me fue leve y en efecto ya me siento totalmente bien. 

A pesar de todo, no por mí sino por los demás, mantengo un encierro total en mi cuarto desde hace dos semanas, como en platos desechables, me lavo las manos con jabón varias veces al día y solo mantengo contactos de manera virtual. Gracias al mi esposa Alexandra el encierro ha sido muy llevadero y a la vez muy estricto por el bien de la familia. He trabajado todos los días, he mantenido reuniones con personas en tres continentes, he jugado con mis hijos y mis nietos, he conversado con mi esposa, he pensado mucho y he ponderado muchas cosas, pero no he visto todas las series que creía que vería, no he escrito todos los libros que pensé que terminaría y no he acabado de comprender el por qué de todo esto.

Al principio, cuando la necedad parecía estar al mando de muchos países, recordaba una frase de Einstein: “Hay dos cosas infinitas: el universo y la estupidez humana. No estoy seguro de lo primero…” pero he visto en estos días que hay más cosas infinitas de la humanidad, como son la bondad, la solidaridad y el sacrificio por los demás, he aprendido que muchas cosas que nos dominan, lo hacen porque creemos que tienen poder sobre nosotros, pero hoy, ni el dinero, ni el petróleo ni las armas son más importantes que la empatía, el aseo y los alimentos.

¡Cuántas veces habremos recordado el grito desesperado de la gran Mafalda: “Paren el mundo, me quiero bajar”! En esta era de la información, es simbólico que esa cosa invisible e insignificante que solo contiene datos para replicarse, pueda haber literalmente “parado el mundo” y el mundo parece estarlo agradeciendo. 

El genio del humorista es decir mucho con poco, es más importante lo sobreentendido que lo explícito, es más impactante lo evidente que lo complejo y sobre todo, en medio de la chanza, el humorista siempre apunta a la verdad.

Estamos en modo de supervivencia. En estos momentos en que la tragedia se nos acerca demasiado para que nos parezca gracioso y en los que la inmediatez hace irrelevante buscar a los culpables, lo único sensato es hacerle caso a Mafalda y el mundo será distinto.

Milton Cohen-Henríquez Sasso.